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Entretien avec Rafe de Crespigny

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Rafe de Crespigny est professeur émérite à l'Université nationale australienne. Il est considéré comme l'un des historiens les plus importants du début de la Chine médiévale, se concentrant sur la fin des deuxième et troisième siècles, lorsque la dynastie Han s'est effondrée et a été remplacée par les Trois Royaumes. Le professeur de Crespigny a écrit de nombreux livres et articles liés à cette époque, dont ses derniers travaux, Imperial Warlord: Une biographie de Cao Cao 155-220 AD. Le livre examine la vie et l'héritage du fondateur de l'État des Trois Royaumes de Wei, qui a traditionnellement été décrit comme l'un des plus grands méchants de l'histoire chinoise.

Nous avons interviewé le professeur de Crespigny par email:

1. Cao Cao est certainement l'un des personnages les plus célèbres de l'histoire chinoise, mais au fil des siècles, il a été davantage dépeint comme un méchant de type machiavélique (l'une des célèbres citations qui lui sont attribuées a été «Je préfère trahir le monde que le monde pour me trahir. »). Votre livre est-il en partie une tentative de donner une vision plus équilibrée à cette personne?

Oui, j'ai depuis longtemps le sentiment que l'attitude populaire envers l'histoire de la période des Trois Royaumes a été déformée par le grand roman Sanguo yanyi (Romance des Trois Royaumes), et l'opinion favorable qu'il prend de Liu Bei et la revendication de son état de Shu pour être le successeur légitime de Han. Cette tradition «romantique» a été soutenue par des pièces de théâtre, des opéras et d'autres textes littéraires, et c'est toujours l'approche courante. Je crois que le biais affecte notre interprétation de l'histoire et - tout en reconnaissant la puissance du roman - j'ai voulu étudier les textes historiques dans leurs propres termes.

Il est remarquable de voir combien d'informations sont disponibles dans les premières sources chinoises pour la période, et en particulier sur Cao Cao. À partir de ce matériel, j’ai cherché à construire un compte rendu raisonnablement cohérent de la vie et du caractère de Cao Cao. J'ai essayé d'en faire une histoire équilibrée, mais je reconnais volontiers que je suis de plus en plus impressionné par ses réalisations et sa conduite dans des circonstances extrêmement difficiles.

Dans le dernier chapitre de l’ouvrage, j’offre un résumé de la façon dont la réputation de Cao Cao s’est développée au cours des siècles qui ont suivi sa mort, avec quelques suggestions pour lesquelles il a été célébré plutôt comme un grand méchant que comme un héros de son temps. Assez souvent, la réponse semble résider dans les circonstances politiques des générations futures, ainsi que dans la nature des œuvres littéraires - pièces de théâtre et le roman lui-même - et leurs exigences de format et d'intrigue. Dans tous les cas, les méchants sont souvent plus intéressants et attrayants que de simples héros!

2. Outre les chroniques et les ouvrages historiques sur Cao Cao, vous avez également accès à certains de ses propres écrits, y compris sa poésie. Comment la lecture des propres mots de Cao Cao a-t-elle changé votre perception de lui?

Il est heureux qu’une telle quantité d’écrits de Cao Cao ait été préservée. Les personnalités militaires et politiques ne sont généralement connues que par les récits de leurs actions, alors que - malgré la tradition confucéenne des érudits - les hommes de lettres jouent rarement un rôle majeur dans les affaires publiques et, dans quelques cas, leurs écrits sont directement pertinents pour leur carrière.

En termes littéraires, cependant, même s'il n'avait pas été aussi actif dans les affaires à la fin de Han, la poésie de Cao Cao aurait été importante dans le développement des formes d'expression individuelle: je trouve personnellement le poème Jieshi à la fois puissant et touchant, avec certains images splendides. C'était une famille littéraire remarquable: le fils et successeur de Cao Cao Cao Pi et son fils Cao Rui étaient tous deux de bons poètes, et le frère de Cao Pi, Cao Zhi, est toujours considéré comme l'un des plus grands de toute l'histoire chinoise.

Nous avons également des textes d’un certain nombre de proclamations officielles de Cao Cao - contrairement à ses rivaux, il semble qu’il les ait rédigés lui-même. Beaucoup sont purement politiques, mais d'autres expriment des opinions, et le 1er janvier 211, il a publié une explication formelle et publique de sa carrière passée et de ses projets pour l'avenir. Comme Wolfgang Bauer l'a observé dans Das Anlitz Chinas, cette Apologia est l'un des premiers écrits autobiographiques en Chine, et bien qu'elle se justifie naturellement - à quoi d'autre s'attendre? - il donne un bon aperçu de la personnalité de Cao Cao.

Tant dans sa poésie que dans ses annonces publiques, Cao Cao apparaît confiant, pratique plutôt qu'idéaliste, soucieux de l'état de son monde et sympathique pour son peuple. Face à une période de désordre, il a peu de patience avec les subtilités sociales: «La guerre n'est pas une question de rituel et de courtoisie.» De la même manière, il cherche à employer des hommes compétents, même s'ils ne sont pas nécessairement de caractère élevé, car il peut les utiliser et les gérer: voici un contraste rafraîchissant avec la moralité élevée d'esprit qui a confondu le débat politique à la chute de Han plus tard. en ruine.

3. L'un des épisodes clés de l'ascension de Cao Cao a été sa victoire sur Yuan Shao à la bataille de Guandu en l'an 200. Pouvez-vous décrire certaines de vos réflexions sur la stratégie utilisée par Cao Cao dans la bataille?

L'interprétation la plus courante de la campagne de Guandu est que Yuan Shao disposait de bien plus de ressources que Cao Cao - il aurait contrôlé quatre provinces - mais faisait un mauvais usage de son armée, se lançant dans une simple offensive sans réelle tentative de manœuvre. Cao Cao a réussi à tenir bon contre toute attente, puis a vaincu Yuan Shao en détruisant ses fournitures.

S'il est vrai que les dernières attaques de Cao Cao contre les dépôts d'approvisionnement de Yuan Shao ont été décisives, je suggère que Yuan Shao a toujours été dans une position stratégique désavantageuse. Bien qu'il contrôlait la province de Ji dans la plaine du nord de la Chine, il n'avait pas fait grand-chose pour développer le territoire et sa position plus loin était au mieux précaire. Face à la puissance croissante de Cao Cao, il convoqua toutes ses ressources pour une attaque directe, mais n'avait pas de troupes de rechange pour des opérations ailleurs. Il avait probablement une supériorité locale à Guandu, mais il n'était certainement pas plus nombreux que Cao Cao par dix ou même deux contre un.

Hormis l'attaque oblique et surprise de Cao Cao contre les approvisionnements de Yuan Shao, la comparaison que je ferais avec Sunzi est la manière dont Cao Cao a préparé ses défenses puis obligé son ennemi à se battre sur le terrain qu'il avait choisi, tandis que Yuan Shao était un long loin de sa base avec une ligne de communication vulnérable. Aucun résultat militaire ne peut jamais être garanti, mais Cao Cao a contrôlé le cours de la campagne: selon les termes de Sunzi, il a obligé son ennemi à se soumettre à sa volonté.

4. Ceci est le dernier d'une série de livres et d'articles que vous avez rédigés sur la chute de la dynastie Han et la période des Trois Royaumes. Comment vous êtes-vous intéressé à cette période de l'histoire chinoise?

Mon premier diplôme était en histoire européenne, et j'ai ensuite commencé à étudier le chinois sous Hans Bielenstein, le grand historien de la restauration de Han au début du premier siècle après JC. Au cours de ma première année, j'ai lu la traduction de Brewitt-Taylor de Sanguo yanyi, et tout simplement tombé amoureux de l'histoire. Il a tout ce que l'on pourrait rechercher dans la légende occidentale du roi Arthur, avec une base dans la réalité. Je voulais donc savoir ce qui s'était réellement passé - les faits derrière la fiction.

J'ai un peu honte de dire que je ne me suis jamais vraiment soucié de Liu Bei - une rhétorique réfléchie pour justifier la trahison et la double utilisation. Je me suis donc d'abord concentré sur le troisième royaume, Wu, puis je me suis intéressé à la question de savoir ce qui n'allait pas chez Han lui-même: pourquoi et comment l'empire est-il tombé? quelle était sa structure et quelles étaient ses fatales faiblesses? Et cela a conduit à des études sur les guerres de frontières et la géographie, l'administration et la fiscalité, sans parler des universités et des étudiants émeutes, des eunuques et du harem.

Dans tout cela, ma démarche est celle d'un historien plutôt que d'un spécialiste de la philosophie ou de la littérature. J'essaie donc de replacer les gens et leurs actions dans le contexte de leur temps. Quand je compilais Un dictionnaire biographique des Han ultérieurs aux Trois Royaumes (23-220 après JC) J'ai fait de mon mieux pour enregistrer les dates de naissance et de décès - et j'ai été frappé à plusieurs reprises par la pensée que nous connaissons tous notre anniversaire, mais que très peu de gens peuvent prévoir leur décès: l'heure, la date et l'ordre des événements importent beaucoup.

5. Le début de la période médiévale de l'histoire chinoise (de la fin de la dynastie des Han à l'ère Tang) est en train de devenir une période de plus en plus populaire pour les historiens. Avez-vous des suggestions pour les étudiants diplômés et les jeunes historiens sur ce qu'ils pourraient voulez étudier et travailler à partir de cette période?

Je trouve déconcertant et quelque peu décevant que nous n'ayons pas encore une histoire moderne détaillée du début de la Chine médiévale. Le premier volume de la série Cambridge, par exemple, est plus fort sur Former que sur Later Han, et le deuxième volume est peu susceptible d'apparaître dans un avenir prévisible. L'un des problèmes est que l'attention principale a été accordée à la littérature et à la philosophie de l'époque, et la plupart des études historiques portent sur des sujets individuels plutôt que sur le récit. Ces sujets sont certes importants, mais je pense qu'ils doivent être présentés dans la pleine perspective de la politique, de la société et du développement économique.

Je peux offrir deux exemples d'une telle perspective. Premièrement, la division de l'empire Han en trois États rivaux doit autant à l'évolution démographique - le retrait de la population chinoise de la frontière nord et l'expansion de la colonisation au sud - qu'aux efforts militaires des seigneurs de guerre en lice. Et deuxièmement, comme je l'ai suggéré à l'occasion, un facteur majeur du déclin et de la chute des Han en plus d'une série d'empereurs mineurs et des rivalités entre les familles régentes et les eunuques, était qu'au cours du deuxième siècle, le gouvernement central était chroniquement à court de de l’argent et pourrait bien avoir fait faillite. En conséquence, il était incapable de remplir ses fonctions traditionnelles de leadership et de bienveillance en période de troubles, et il était vulnérable à la noblesse prospère, confiante et de plus en plus indépendante d'esprit des provinces.

Donc, mon encouragement à tout travail de planification scientifique sur la Chine médiévale serait de faire une étude approfondie d'une période cohérente de l'histoire: un compte rendu aussi détaillé que possible de ce qui s'est passé et comment cela s'est passé; cela fournira un contexte et une base pour explorer des questions plus spécialisées. Il y a beaucoup de matériel traditionnel chinois qui peut être utilisé pour l'analyse, et l'étude des gens vaut toujours la peine.

Nous remercions Rafe de Crespigny d'avoir répondu à nos questions.

Veuillez également consulter son article précédent: L'homme de la marge: Cao Cao et les trois royaumes


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Commentaires:

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