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Le cours de l'empire : Destruction

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Le Cours de l'Empire : Destruction - Histoire

Le cours de l'Empire - Destruction (cliquez pour agrandir l'image)

The Course of Empire est une série de peintures en cinq parties créées par Thomas Cole dans les années 1833-36. L'artiste a présenté une vision cyclique de l'histoire dans laquelle une civilisation apparaît, mûrit et s'effondre. Cole a puisé dans un certain nombre de sources littéraires, telles que Gibbon's Le déclin et la chute du romain L'épopée d'Empire et Byron Le pèlerinage de Childe Harold. La devise qu'il a attachée à la série est tirée du poème de Byron :

'Tis mais la même répétition du passé.
D'abord la liberté et ensuite la gloire - quand cela échoue,
Richesse, vice, corruption, enfin la barbarie.
Et l'Histoire, avec tous ses volumes vastes,

Cole s'est également inspiré de peintures qu'il avait vues lors d'un voyage en Europe (1829-1832), y compris l'œuvre de J.M.W. Turner et Claude Lorrain. Les cinq peintures suivent un arc narratif dramatique, ancré par la montagne en arrière-plan, et animé d'un système symbolique complexe illustrant l'histoire de ce monde imaginaire, y compris la relation changeante de l'homme à la nature, le rôle des animaux, les arts et les militaires.

La série a été acquise par la New-York Historical Society en 1858 en tant que don de la New-York Gallery of Fine Arts, et comprend les œuvres suivantes :

Le cours de l'empire - L'État sauvage Le Cours de l'Empire - L'État Arcadien ou Pastoral Le cours de l'empire - La consommation de l'empire Le Cours de l'Empire - Destruction et Le Cours de l'Empire - Désolation.

La série de peintures dépeint la croissance et la chute d'une ville imaginaire, située à l'extrémité inférieure d'une vallée fluviale, près de sa rencontre avec une baie de la mer. La vallée est distinctement identifiable dans chacune des peintures, en partie à cause d'un point de repère inhabituel : un gros rocher est situé de manière précaire au sommet d'un rocher surplombant la vallée.

Thomas Cole, né en 1801 dans le Lancashire, en Angleterre. Il a vécu jusqu'en 1848. Il a immigré en Amérique avec sa famille à l'âge de 17 ans. Après un court séjour à Philadelphie, ils se rendirent dans la ville frontière de Steubenville, Ohio, sur la rivière Ohio. Au début, il a fait des gravures sur bois de motifs de tissus et de papiers peints et, plus tard, des décors de théâtre peints. Au cours de ses quatre années dans l'Ohio, son intérêt pour la nature grandit et il commence également à peindre des portraits en tant qu'artiste itinérant. En 1823, il s'installe à Philadelphie pour étudier à l'Académie des beaux-arts de Pennsylvanie. Sa famille s'installe à New York et il les rejoint là-bas en 1825, installant un studio dans leur maison. Il a commencé à peindre des paysages et à faire des voyages de croquis sur l'Hudson. En 1825, à 24 ans, il expose trois paysages dans une vitrine d'atelier de peinture, les vend tous à trois artistes renommés : John Trumbull, William Dunlap et Asher B. Durand. Cole a été élu à l'âge de 25 ans en tant que membre fondateur de la National Academy of Design et est devenu le premier grand peintre paysagiste américain.

En 1826, James Fenimore Cooper écrivit son célèbre "The Last of the Mohicans" et l'année suivante, Cole choisit une scène dans laquelle Leatherstocking (Natty Bumpo) et ses compagnons, prisonniers du camp du Delaware, regardent Cora implorer la miséricorde de Tammenund, le chef de la tribu. . Dans le tableau, Scène du dernier des Mohicans, vous voyez le grand cercle d'Indiens avec Cora et Tamenund de l'autre côté sous un rocher en équilibre.

Avant de partir pour l'Europe en 1829, il a visité les chutes du Niagara pour voir la plus célèbre des merveilles naturelles américaines. Et là, il a fait des croquis et la peinture Vue lointaine des chutes du Niagara a été réalisée en 1830. Cole a navigué pour Londres, le 1er juin 1829. Là, il a visité des artistes anglais, dont Turner et Constable, et il a également exposé ses peintures au Académie royale et ailleurs. En 1831, il se rend à Paris et, de Paris, après avoir visité le Louvre, à Rome, Naples et Paestum près de Naples (où il a vu les célèbres temples), puis à Florence, qu'il décrit comme « peintre à quotas » paradis.» Il rentre à New York en novembre 1832, enrichi de trois années d'expérience des paysages européens et amoureux du passé culturel européen. En 1833, Cole a déménagé à Catskill, New York, sur l'Hudson, sa maison pour le reste de sa vie. C'est là qu'il peint la grande série The Course of Empire entre 1833 et 1836, cinq tableaux aujourd'hui conservés à la New York Historical Society. La série a été commandée par Luman Reed, un riche marchand, un grossiste-épicier devenu collectionneur, que Cole a rencontré peu après son retour d'Europe. Cole était chargé d'aménager les pièces du troisième étage de la maison de Reed pour qu'elles deviennent sa galerie de peinture. Il a prévu que son Cours d'Empire soit installé dans la salle de devant de la galerie, autour de la cheminée. Quatre des peintures mesurent environ 39 x 63 pouces, celle du centre au-dessus du manteau, 51 x 76 pouces, la peinture dominante. Son plan était L'État Sauvage à gauche avec en dessous, L'État Pastoral, puis La Consommation de l'Empire au-dessus et à droite, Destruction et Désolation. Et donc nous les suivrons jusqu'au bout.

1. L'État sauvage. Les forces de la création sont évidentes dans le mouvement de l'air, de l'eau et la croissance fraîche des arbres. Nous voyons le printemps de la civilisation primitive, remarquez les wigwams.

2. Dans le deuxième de la série, The Arcadian ou Pastoral State, l'heure est au matin et la saison est passée à l'été. Un règlement permanent avec un temple circulaire, dérivé des reconstructions de Stonehenge. Le développement des arts et des sciences est indiqué par 1) un homme dessinant des motifs géométriques sur le sol avec un bâton, 2) un garçon jouant de la flûte et deux personnages dansant sur cette musique, 3) et il y a un jeune garçon agenouillé et dessinant une figure de bâton de la figure féminine debout, qui tient une quenouille. Cole a placé son propre monogramme directement sous le garçon, suggérant peut-être le début de la peinture, des beaux-arts. La montagne qui présidait à The Savage State marque la distance moyenne.

3. Le grand tableau de six pieds, La consommation de l'empire est accablant dans son débordement de figures et d'architecture et d'incidents classiques. Une procession triomphale entre sur un pont et sur un pont de pierre, une procession militaire. La peinture est aux couleurs vives et le sens d'une société repu est suggéré. En bas à droite, un garçon jouant avec un bateau jouet est intimidé par un garçon plus grand qui coule son bateau, de toute évidence un présage de mauvaises choses à venir.

4. Le prochain tableau de la série est Destruction. L'empire est pillé. Le ciel est de mauvais augure et les forces de la nature et des hommes dominent la civilisation. Cole a incorporé la sculpture classique au premier plan à droite, du Gladiateur Borghèse, ce qui en fait le générateur des forces destructrices. À travers la fumée et l'obscurité, remarquez la montagne.

5. Et puis le dernier de la série est Desolation. Nous voyons une énorme colonne solitaire avec un aqueduc en ruine derrière, un port vide, la lune, la présence éternelle de la montagne indestructible. Une scène lamentable, vidée de toute vie humaine et de toute vanité.

Luman Reed est décédé peu de temps avant la fin de la série de Cole, de sorte que les peintures n'ont jamais été installées dans sa maison comme prévu. Pourtant, The Course of Empire a reçu un grand succès public et un grand succès artistique.


Le Cours de l'Empire : Destruction - Histoire

Le cours de l'Empire
Thomas Cole -1836
Cedar Grove - Le lieu historique national Thomas Cole

L'état sauvage
Le premier tableau, The Savage State, montre la vallée depuis le rivage en face du rocher, dans la pénombre d'un jour d'orage naissant. Un chasseur vêtu de peaux se précipite à travers la nature sauvage, poursuivant un canot de cerf qui remonte la rivière sur la rive opposée, on peut voir un groupe de wigwams autour d'un feu, le noyau de la ville qui doit être. Les références visuelles sont celles de la vie amérindienne.

L'État arcadien ou pastoral
Dans le deuxième tableau, L'État arcadien ou pastoral, le ciel s'est dégagé et nous sommes dans la fraîche matinée d'un jour de printemps ou de début d'été. Le point de vue s'est déplacé plus bas sur la rivière, car le rocher avec le rocher se trouve maintenant sur le côté gauche de la peinture, un pic fourchu peut être vu au loin au-delà. Une grande partie de la nature sauvage a cédé la place à des terres colonisées, avec des champs labourés et des pelouses visibles. Diverses activités se déroulent en arrière-plan : labour, construction de bateaux, élevage de moutons, danse au premier plan, un vieil homme esquisse ce qui peut être un problème géométrique avec un bâton. Sur une falaise du côté proche de la rivière, un temple mégalithique a été construit, et de la fumée (probablement des sacrifices) s'en dégage. Les images reflètent une Grèce antique pré-urbaine idéalisée.

La consommation de l'empire
Le troisième tableau, La consommation de l'empire, déplace le point de vue vers la rive opposée, approximativement le site de la clairière du premier tableau. C'est le midi d'une glorieuse journée d'été. Les deux côtés de la vallée de la rivière sont maintenant recouverts de structures de marbre à colonnades, dont les marches descendent dans l'eau. Le temple mégalithique semble avoir été transformé en une immense structure en forme de dôme dominant la rive du fleuve. L'embouchure du fleuve est gardée par deux pharoses, et des navires aux voiles latines s'élancent vers la mer au-delà. Une foule joyeuse envahit les balcons et les terrasses tandis qu'un roi en robe écarlate ou un général victorieux traverse un pont reliant les deux rives de la rivière dans une procession triomphale. Au premier plan jaillit une fontaine élaborée. L'aspect général suggère la hauteur de la Rome antique.

La destruction de l'empire
Le quatrième tableau, La Destruction de l'Empire, a presque le même point de vue que le troisième, bien que l'artiste se soit un peu reculé pour permettre une scène plus large de l'action et se soit déplacé presque au centre de la rivière. L'action est, bien sûr, le sac et la destruction de la ville, au cours d'une tempête vue au loin. Il semble qu'une flotte de guerriers ennemis ait renversé les défenses de la ville, remonté le fleuve et s'affaire à tirer sur la ville et à tuer et violer ses habitants. Le pont sur lequel le cortège triomphal avait traversé est rompu un passage de fortune tendu sous le poids des soldats et des réfugiés. Des colonnes sont brisées, des coupe-feu des étages supérieurs d'un palais au bord du fleuve. Au premier plan, une statue d'un héros vénérable se dresse sans tête, toujours à grands pas dans un avenir incertain, rappelant le chasseur du premier tableau. La scène est peut-être suggérée par le sac vandale de Rome en 455. Un hommage possible à Destruction a été vu dans le film Troie de 2004, quand Achille (joué par Brad Pitt) décapite une statue au sommet d'une colline lors du ravissement d'une magnifique ville impériale.

Le cinquième tableau, Désolation, montre les résultats, des années plus tard. Nous voyons les vestiges de la ville dans la lumière livide d'un jour mourant. Le paysage a commencé à redevenir sauvage et aucun être humain n'est visible, mais les vestiges de leur architecture émergent de sous un manteau d'arbres, de lierre et d'autres proliférations. Les moignons brisés des pharoses se profilent à l'arrière-plan. Les arches du pont brisé et les colonnes du temple sont encore visibles, une seule colonne se profile au premier plan, maintenant un lieu de nidification pour les oiseaux. Le lever du soleil du premier tableau se reflète ici par un lever de lune, une lumière pâle se reflétant dans la rivière étouffée par les ruines tandis que le pilier debout reflète les derniers rayons du coucher du soleil.
Sic transit gloria mundi ("ainsi passe la gloire du monde")

L'effondrement de l'empire américain : rapide, silencieux, certain
Commentaire : les historiens mettent en garde contre un « voleur de nuit » soudain, un « accident de voiture qui s'accélère »

Par Paul B. Farrell
9 mars 2010, 00 h 01 HNE
http://www.marketwatch.com/story/story/print?guid=A785423B-4D00-4800-B6F0-815BB41065FA

ARROYO GRANDE, Californie (MarketWatch) - "L'un des faits troublants de l'histoire est que tant de civilisations s'effondrent", prévient l'anthropologue Jared Diamond dans "S'effondrer: comment les sociétés choisissent d'échouer ou de réussir". De nombreuses « civilisations partagent une courbe de déclin prononcée. En effet, la disparition d'une société peut commencer seulement une décennie ou deux après avoir atteint son pic de population, de richesse et de puissance ».

Aujourd'hui, Niall Ferguson de Harvard, l'un des plus grands historiens de la finance au monde, fait écho à l'avertissement de Diamond : « L'effondrement impérial peut survenir beaucoup plus soudainement que de nombreux historiens ne l'imaginent. Une combinaison de déficits budgétaires et de surmenage militaire suggère que les États-Unis pourraient être le prochain empire sur le précipice." Oui, l'Amérique est au bord du gouffre.

Rejetez son avertissement à vos risques et périls. Tout ce que vous avez appris, tout ce que vous croyez et tout ce qui anime nos dirigeants politiques est basé sur une théorie de l'histoire trompeuse et dépassée. L'empire américain est au bord d'un précipice dangereux, menacé d'un effondrement soudain et rapide.

Ferguson est brillant, prolifique et contrariant. Ses travaux incluent le récent "Ascent of Money: A Financial History of the World", "The Cash Nexus: Money and Power in the Modern World", "Colossus: The Rise and Fall of The American Empire" et "The War of the World, " une enquête sur la " sauvagerie du 20ème siècle " où il met en évidence un profond " paradoxe qui, bien que le 20ème siècle ait été " si sanglant ", c'était aussi " une époque de progrès sans précédent ".

Pourquoi? Tout au long de l'histoire, les dirigeants impériaux émergent inévitablement et conduisent leurs nations dans des guerres pour une plus grande gloire et un « progrès économique », tout en conduisant inévitablement leur nation à l'effondrement. Et cela se produit soudainement et rapidement, en "une décennie ou deux".

Vous trouverez le dernier ouvrage de Ferguson, "Collapse and Complexity: Empires on the Edge of Chaos", dans Foreign Affairs, le journal du Council of Foreign Relations, un groupe de réflexion non partisan. Son message nie tous les discours joyeux que vous entendez dans les nouvelles d'aujourd'hui - sur la reprise économique et les nouveaux marchés haussiers, sur "l'espoir", sur un retour à la "grandeur américaine" - de la part des politiciens de Washington et des banquiers de Wall Street.

Collapse of All Empires : 5 étapes qui se répètent à travers les âges

Ferguson commence par une métaphore fascinante : "Il n'y a pas de meilleure illustration du cycle de vie d'une grande puissance que 'The Course of Empire', une série de cinq peintures de Thomas Cole qui se trouve à la New York Historical Society. Cole était l'un des fondateurs de la Hudson River School et un des pionniers de la peinture de paysage américaine du XIXe siècle dans "Le cours de l'Empire', il a magnifiquement capturé une théorie de l'ascension impériale et la chute à laquelle la plupart des gens restent esclaves à ce jour. Chacune des cinq scènes imaginaires représente la bouche d'un grande rivière sous un éperon rocheux."

Si vous ne pouvez pas les voir dans la société historique, ils sont tous reproduits dans Foreign Affairs, soulignant les avertissements de Ferguson selon lesquels «l'Empire américain au bord du précipice» est sur le point de s'effondrer.
D'abord. « L'État sauvage », avant la montée de l'Empire

"Dans le premier, 'The Savage State', une nature sauvage luxuriante est peuplée d'une poignée de chasseurs-cueilleurs menant une existence primitive à l'aube d'une orageuse." Imaginez notre histoire depuis la découverte de l'Amérique par Colomb en 1492 jusqu'à quatre siècles supplémentaires alors que nous nous développions sauvagement à travers le continent.
Seconde. « L'État arcadien ou pastoral », alors que l'empire américain s'épanouit

"Le deuxième tableau, 'L'État arcadien ou pastoral', est celui d'une idylle agraire : les habitants ont défriché les arbres, planté des champs et construit un élégant temple grec." Le temple peut sembler déplacé. Cependant, les peintures de Cole ont été réalisées en 1833-1836, peu de temps après que Thomas Jefferson ait construit l'Université de Virginie en utilisant l'architecture classique néo-grecque et romaine.

Alors que Ferguson continue la visite, vous sentez que vous êtes en fait à l'intérieur de la New York Historical Society, visuellement rappelé de la façon dont les grands cycles de l'histoire se répètent en effet encore et encore. Vous vous souvenez également de l'une des grandes ironies tragiques de l'histoire - que toutes les nations ne parviennent pas à tirer les leçons de l'histoire, que toutes les nations et leurs dirigeants sont la proie de leur propre orgueil narcissique et que tous finissent par s'effondrer de l'intérieur.
Troisième. Consommation de l'empire américain

"Le troisième et le plus grand des tableaux est 'La consommation de l'empire.' Désormais, le paysage est recouvert d'un magnifique entrepôt de marbre, et les agriculteurs-philosophes satisfaits du tableau précédent ont été remplacés par une foule de marchands, de proconsuls et de citoyens-consommateurs opulents. C'est midi dans le cycle de la vie.

« La consommation de l'empire » nous concentre sur le message central de Ferguson : au sommet de leur pouvoir, de leur richesse et de leur gloire, des dirigeants surgissent, se déchaînent avec des visions impériales et se sabotent eux-mêmes, leur peuple et leur nation. Ils ont tout.

Mais plus n'est pas suffisant car la cupidité, l'arrogance et la soif de pouvoir les consument. Aux premiers jours de la guerre en Irak, Kevin Phillips, historien politique et ancien stratège de Nixon, a également capturé cette tendance inévitable dans Wealth and Democracy :

"La plupart des grandes nations, au sommet de leur puissance économique, deviennent arrogantes et mènent de grandes guerres mondiales à grands frais, gaspillent de vastes ressources, contractent d'énormes dettes et finissent par s'épuiser." Nous sentons que la « consommation » de l'Empire américain s'est produite avec le transfert de leadership de Bill Clinton à George W. Bush.

Malheureusement, ce sommet est derrière nous : Clinton, Bush, Henry Paulson, Ben Bernanke, Sarah Palin, Barack Obama, Mitt Romney et tous les futurs dirigeants américains ne font que jouer leur rôle dans le plus grand de tous les drames historiques, en répétant mais sans jamais saisir pleinement les leçons de l'histoire dans leur élan insatiable pour le "progrès économique", pour retrouver la gloire d'antan . tout en poussant involontairement notre empire vers le bord, dans l'effondrement.
Quatre. Destruction de l'Empire

Vient ensuite "La destruction de l'empire", la quatrième étape du grand drame de Ferguson sur le cycle de vie de tous les empires. Dans "Destruction" "la ville est en feu, ses citoyens fuyant une horde d'invasion qui viole et pille sous un ciel nocturne maussade". Ailleurs dans "La guerre du monde", Ferguson a décrit le 20e siècle comme "le plus sanglant de l'histoire, cent ans de boucherie". Le cycle incessant des nouvelles de haute technologie d'aujourd'hui suggère que notre monde du 21e siècle est un retour beaucoup plus sanglant à la sauvagerie.

À ce stade, les investisseurs se demandent : comment puis-je me préparer à la destruction et à l'effondrement de l'empire américain ? Il n'y a pas de solution dans le scénario Cole-Ferguson, seulement une acceptation du destin, du destin, des cycles inévitables de l'histoire.

Mais il y en a un dans "Wealth, War and Wisdom" du gestionnaire de fonds spéculatifs Barton Biggs, l'ancien stratège mondial en chef de Morgan Stanley qui nous met en garde contre la "possibilité d'une panne de l'infrastructure civilisée", nous conseillant d'acheter une ferme dans les montagnes. .

"Votre refuge doit être autosuffisant et capable de cultiver une sorte de nourriture. Bien approvisionné en graines, engrais, conserves, vin, médicaments, vêtements, etc. Pensez à la famille suisse Robinson." Et quand ils viennent piller, tirer "quelques balles sur la tête des brigands qui approchent".
Cinq. Désolation. après la disparition de l'Empire

"Enfin, la lune se lève sur le cinquième tableau, 'Désolation'", dit Ferguson. Il n'y a pas âme qui vive, seulement quelques colonnes et colonnades en décomposition envahies par les ronces et le lierre.

La bonne nouvelle est que la Terre se régénérera naturellement sans humains sauvages, comme nous l'avons vu dans le brillant "Le monde sans nous" d'Alan Weisman : les bâtiments en acier se décomposent. Les microbes mangent des plastiques indestructibles. Les éons passent. Et la Terre réapparaît dans toute sa splendeur, un jardin d'Eden.
Épilogue : « Tous les empires. sont condamnés à décliner et à tomber'

Dans une chronique du Los Angeles Times, Ferguson demande : « L'Amérique, un empire fragile : ici aujourd'hui, parti demain, les États-Unis pourraient-ils tomber aussi vite ? Et sa réponse est claire et catégorique : « Pendant des siècles, les historiens, les théoriciens politiques, les anthropologues et le public ont eu tendance à penser le processus politique en termes saisonniers et cycliques. Nous discernons un rythme à l'histoire. Les grandes puissances, comme les grands hommes, sont naissent, s'élèvent, règnent puis déclinent progressivement. Peu importe si les civilisations déclinent culturellement, économiquement ou écologiquement, leurs chutes sont prolongées.

Nous nous trompons, convaincus que « les défis auxquels sont confrontés les États-Unis sont souvent représentés comme des menaces à combustion lente. Des menaces semblent très lointaines ».

« Mais et si l'histoire n'était pas cyclique et lente mais arythmique ? » demande Ferguson. Et si l'histoire était "parfois presque stationnaire mais aussi capable d'accélérer soudainement, comme une voiture de sport ? Et si l'effondrement n'arrive pas sur plusieurs siècles mais survient soudainement, comme un voleur dans la nuit ?" Et si l'effondrement de l'empire américain était à venir, dans la prochaine décennie ? Et si, comme pour le crash des dot-com en 2000, nous étions dans le déni, refusant de nous préparer ?

Le dernier message de Ferguson sur le destin de l'Amérique vient des Affaires étrangères : « Conçu au milieu des années 1830, le grand tableau en cinq parties de Cole a un message clair : tous les empires, aussi magnifiques soient-ils, sont condamnés à décliner et à tomber. Tout au long de l'histoire, les empires fonctionnent « en équilibre apparent pendant une période inconnaissable. une décennie ou deux après avoir atteint son pic de population, de richesse et de puissance."

Vous êtes prévenu : si le sommet de la gloire de l'Amérique a été le transfert du leadership de Clinton à Bush, alors nous avons déjà déclenché le compte à rebours pour s'effondrer, la décennie de 2010 à 2020 . cocher . cocher . cocher .

Thomas Cole
Cedar Grove - Le lieu historique national Thomas Cole Thomas Cole Né : 1er février-1801
Lieu de naissance : Bolton-le-Moors, Lancashire, Angleterre
Décédé : 11-fév-1848
Lieu de décès : Catskill, NY
Cause du décès : non précisée
Restes : enterré, cimetière du village de Catskill, Catskill, NY

Genre masculin
Race ou ethnie : Blanc
Profession : Peintre

Nationalité : États-Unis
Résumé exécutif : peintre paysagiste américain

Peintre paysagiste américain, né à Bolton-le-Moors, Angleterre, le 1er février 1801. En 1819, la famille émigre en Amérique, s'installant d'abord à Philadelphie puis à Steubenville, Ohio, où Cole apprend les rudiments de sa profession auprès de un portraitiste errant nommé Stein. Il parcourt le pays en peignant des portraits, mais avec peu de succès financier. Déménagé à New York (1825), il expose des paysages dans la vitrine d'un restaurant, où ils attirent l'attention du peintre John Trumbull, qui le recherche, lui achète une de ses toiles et lui trouve des mécènes. À partir de cette époque, Cole était prospère. On se souvient mieux de lui par une série d'images composée de quatre toiles représentant « Le voyage de la vie », et une autre série de cinq toiles représentant « Le cours de l'Empire », cette dernière maintenant dans la galerie de la New York Historical Society. Ils étaient des allégories, dans le goût du jour, et sont devenus extrêmement populaires, étant reproduits dans les gravures avec un grand succès. L'œuvre, cependant, était méticuleuse, le sentiment faux, artificiel et conventionnel, et la véritable renommée de l'artiste doit reposer sur ses paysages, qui, bien que minces dans la peinture, durs dans la manipulation, et souvent douloureux dans les détails, étaient au moins efforts sérieux pour représenter le monde extérieur tel qu'il apparaissait au peintre, leurs échecs étaient le résultat de l'environnement et de la formation de Cole. Il a eu une influence considérable sur son temps et ses confrères, et avec Durand on peut dire qu'il a fondé la première école de peintres paysagistes américains. Cole passa les années 1829-32 et 1841-42 à l'étranger, principalement en Italie, et vécut à Florence avec le sculpteur Greenough. Après 1827, il possédait un atelier aux Catskills qui lui fournissait les sujets de certaines de ses toiles, et il mourut à Catskill, New York, le 11 février 1848. Ses tableaux se trouvent dans de nombreuses collections publiques et privées. Son "Expulsion from Eden" est au Metropolitan Museum de New York.


Peintures du jour : Le cours de l'empire par Thomas Cole

Le premier tableau, L'état sauvage, montre une vallée du rivage en face d'un rocher distinctif, dans la pénombre d'un jour d'orage naissant. Un chasseur vêtu de peaux se précipite à travers la nature sauvage, poursuivant un canot de cerf qui remonte la rivière sur la rive opposée. On peut voir un groupe de wigwams autour d'un feu, le noyau de la ville qui doit être. Les références visuelles sont celles de la vie amérindienne.

1. Cette montagne apparaît dans chaque tableau de Le cours de l'empire. Ici, Cole le place au centre de la composition, entouré de nuages ​​d'orage. Sa forme puissante suggère que la nature est suprême à l'état sauvage. L'énorme rocher en équilibre sur son sommet peut signifier l'état précaire de l'humanité par rapport à la nature toute-puissante.

2. La conception de Cole de l'homme « primitif » est un chasseur nomade, avec un arc et des flèches, poursuivant un cerf.

3. Un cerf, blessé par la flèche de l'homme, tente de s'enfuir. Ceci est une indication des efforts de l'homme pour dominer la nature, un thème repris dans les peintures suivantes de la série.

4. Cette figure fantomatique de chasseur est un repentir (du mot italien pentirsi, ce qui signifie “se repentir” ou “regretter”). Cette forme révèle les traces d'une idée antérieure sur le placement des figures dans L'état sauvage. Cole a changé d'avis à propos de cette figure et l'a repeinte, mais maintenant que les pigments ont vieilli, les preuves des pensées originales de l'artiste sur la composition réapparaissent.

5. Dans ce campement avec tipis, les autochtones dansent autour d'un feu. La forme circulaire des tipis rappelle celle de Cole Scène de “Le dernier des Mohicans,” Cora agenouillée aux pieds de Tamenund, inspiré du roman de James Fenimore Cooper.

6. Les nuages ​​orageux symbolisent la nature sauvage.

7. Les canoës primitifs sont une allusion au début du transport et de l'exploration.

8. Au stade des chasseurs-cueilleurs, les hommes se sont regroupés pour les besoins mutuels de protection, de subsistance et de culte.

2) L'État arcadien

Dans le deuxième tableau, L'État arcadien ou pastoral, le ciel s'est dégagé et nous sommes dans la fraîche matinée d'un jour de printemps ou de début d'été. Le point de vue s'est déplacé plus loin sur la rivière, car le rocher avec le rocher est maintenant sur le côté gauche de la peinture, un pic fourchu peut être vu au loin au-delà. Une grande partie de la nature sauvage a cédé la place à des terres colonisées, avec des champs labourés et des pelouses visibles. Diverses activités se déroulent en arrière-plan : labour, construction de bateaux, élevage de moutons, danse au premier plan, un vieil homme esquisse ce qui peut être un problème géométrique avec un bâton. Sur une falaise du côté proche de la rivière, un temple mégalithique a été construit, et de la fumée (probablement des sacrifices) s'en dégage. Les images reflètent une Grèce antique pré-urbaine idéalisée.

1. La montagne vue pour la première fois en L'état sauvage est maintenant plus sobre que dans la peinture initiale de la série.

2. Une structure semblable à Stonehenge signifie le début de l'architecture monumentale et de la religion.

3. Un agriculteur remplace le chasseur-cueilleur : signe d'installation permanente.

4. Un vieil homme dessine des figures dans la terre, symbolisant le début de la science et de la logique.

5. Un jeune garçon dessine un bâton primitif de la femme tenant une quenouille en rotation, symbolisant les origines du dessin et de la peinture. Regardez attentivement et vous verrez les initiales de Cole sur le pont sous le garçon.

6. Une souche d'arbre, clairement coupée par les humains, est un signe avant-coureur inquiétant des choses à venir. (Cole a souvent utilisé des souches coupées pour commenter les effets négatifs de la civilisation.)

7. Les hommes et les femmes qui dansent indiquent le début de la musique.

8. Un établissement permanent remplace les tipis de L'état sauvage. La fumée qui s'échappe des maisons suggère un contrôle humain sur la nature à des fins domestiques.

9. Deux cavaliers à cheval ne font pas seulement allusion au contrôle humain sur les animaux, mais aussi au développement militaire futur.

10. Les pirogues primitives de L'état sauvage ont évolué vers des navires plus avancés, préfigurant les débuts du commerce maritime et de l'expansion impériale.

11. Une femme en draperie classique, portant un fuseau et une quenouille (une tige pour enrouler le fil), peut être identifiée comme la figure mythologique Clotho, fileuse du destin.

12. Un garçon s'occupe de son troupeau de moutons. La présence de moutons signifie un type de représentation du paysage connu sous le nom de pastorale.

13. La présence, à gauche du centre, d'un soldat en armure présage l'avènement d'un conflit militaire.

3) La consommation de l'empire

Le troisième tableau, La consommation de l'empire, déplace le point de vue vers la rive opposée, approximativement le site de la clairière du premier tableau. C'est le midi d'une glorieuse journée d'été. Les deux côtés de la vallée de la rivière sont maintenant recouverts de structures de marbre à colonnades, dont les marches descendent dans l'eau. Le temple mégalithique semble avoir été transformé en une immense structure en forme de dôme dominant la rive du fleuve. L'embouchure du fleuve est gardée par deux pharoses, et des navires aux voiles latines s'élancent vers la mer au-delà. Une foule joyeuse envahit les balcons et les terrasses tandis qu'un roi en robe écarlate ou un général victorieux traverse un pont reliant les deux rives de la rivière dans une procession triomphale. Au premier plan jaillit une fontaine élaborée. L'aspect général suggère la hauteur de la Rome antique.

1. Des structures artificielles recouvrent désormais la montagne, entièrement soumise à la domination humaine.

2. Sur les cinq tableaux de la série, La consommation de l'empire a été le plus influencé par le voyage de Cole en Europe en 1829-1832. Le temple dorique grec contient des sculptures de fronton représentant une scène de chasse comme celle de L'état sauvage. Cole a copié la figure centrale de Diana, déesse romaine de la chasse, de la sculpture hellénistique Diane de Versailles, qu'il aurait vu à Paris.

3. Les années 1830 ont vu une période de débat intense entre le parti démocrate populiste et le parti fédéraliste élitiste sur la façon dont les États-Unis devraient être gouvernés. Cole, qui s'identifiait fortement à ses patrons aristocratiques, soutenait les fédéralistes. Certains historiens pensent que cette image d'un souverain grandiose entrant dans la ville dans une voiture tirée par des éléphants peut être une allusion peu flatteuse au président démocrate de l'époque, Andrew Jackson.

4. Les lances et autres tenues militaires suggèrent une société complètement militarisée.

5. La statue d'Athéna symbolise la guerre et la victoire.

6. Un philosophe surveille la scène. La signature de Cole gravée dans la pierre suggère qu'il s'identifiait à l'observation détachée de ce personnage.

7. La plante en pot symbolise le contrôle humain sur la nature. Le vase est inspiré d'un navire grec connu sous le nom de Vase Borghèse, dans la collection du Louvre, que Cole a pu voir en Europe.

8. Les deux garçons préfigurent les événements à venir : alors qu'il semble que les enfants jouent à l'amiable, le garçon plus âgé est en fait en train de couler le bateau-jouet de son camarade de jeu.

9. Un érudit enregistre l'histoire telle qu'elle se présente, parallèlement au rôle de Cole dans la création d'un autre type d'enregistrement à travers des images.

10. Une fontaine représente la manipulation humaine et la diminution des éléments naturels.

11. Brass trumpets replace the simple flutes of the pastoral state, suggesting a shrill and overblown quality to the cultural developments of the era.

4) The Destruction of Empire

The fourth painting, The Destruction of Empire, has almost the same point of view as the third, though the artist has stepped back a bit to allow a wider scene of the action, and moved almost to the center of the river. The action is, of course, the sack and destruction of the city, in the course of a tempest seen in the distance. It seems that a fleet of enemy warriors has overthrown the city’s defenses, sailed up the river, and is busily burning the city and killing and raping its inhabitants. The bridge across which the triumphal procession had crossed is broken a makeshift crossing strains under the weight of soldiers and refugees. Columns are broken, fire breaks from the upper floors of a palace on the river bank. In the foreground a statue of some venerable hero stands headless, still striding forward into the uncertain future, reminiscent of the hunter in the first painting. The scene is perhaps suggested by the Vandal sack of Rome in 455.

1. The mountain becomes more visible again, asserting the return of nature.

2. Nature echoes the chaos of the empire’s destruction in the form of storm clouds, wind, and fire.

3. The porch of the Doric temple becomes the base for a catapult, indicating that the violence of civilization has corrupted art and religion.

4. The bridge that once supported the decadent ruler collapses under the weight of the armies.

5. The ships that once promoted trade and exploration now burn and sink in the throes of war.

6. The sculpture of an armed warrior is modeled after another work in the Louvre: the Borghese Gladiator.

7. A mother mourns the loss of her son. Theodore Géricault’s painting Raft of the Medusa (1819) may have inspired this detail.

8. A woman fleeing from a soldier throws herself into the harbor, indicating the collapse of civilization into sexual violence.

5) Desolation

The fifth painting, Desolation, shows the results, years later. We view the remains of the city in the livid light of a dying day. The landscape has begun to return to wilderness, and no human beings are to be seen but the remnants of their architecture emerge from beneath a mantle of trees, ivy, and other overgrowth. The broken stumps of the pharoses loom in the background. The arches of the shattered bridge, and the columns of the temple are still visible a single column looms in the foreground, now a nesting place for birds. The sunrise of the first painting is mirrored here by a moonrise, a pale light reflecting in the ruin-choked river while the standing pillar reflects the last rays of sunset. Sic transit gloria mundi.

1. Now that civilization has fallen, the mountain has returned to its natural state and is reestablished as a key feature in the scene.

2. The moon confirms the time of day as evening, thus completing the cycle begun with The Savage State at dawn.

3. A bird builds a nest on top of a column once supporting a temple or palace, while her mate drinks from the pool of water below. This twosome may be an allusion to the pairs of animals that survived the Biblical flood.

4. Nature is slowly reclaiming the ruins of the empire, and although this is a sign of civilization’s end, the architectural fragments have a melancholy beauty.

5. These ruins recall those that Cole sketched on his first trip to Europe (1829-32).

6. First seen being hunted in The Savage State, and then depicted in a frozen state in the frieze from Consummation, deer now freely roam the landscape.

7. The remnants of the frieze in the Doric temple of Consummation signify that nature’s cycles are more powerful than anything constructed by human hands, no matter how exquisite or refined.


Thomas Cole, The Course of Empire: Destruction, 1836

Cole created a magnificent cycle of five paintings called Le cours de l'empire, which tells the story of an empire through its rise and fall. Each scene is set along the banks of a river and a distinctly recognizable crag juts out in the distance to anchor us viewers in the landscape through time. This painting is the fourth in the series, where the empire implodes upon itself. The painting has been making the rounds on various articles written now about Trump, the quarantine, and the riots in response to the murder of George Floyd at the hands of police.

As you scroll through the images here to see the details, you will see banners of green and red, indicating that there are two sides to this battle taking place on the water and on both sides of the river. Boats full of soldiers are being burned and the warfare on the ground is gruesome, with women and children being slaughtered. In the center of the painting a makeshift bridge hangs where a stronger stone one used to stand it is brimming with civilians and soldiers fighting one another and looks as though it is about to give way. It most surely was the bridge that joined these two sides of the river and allied its cultures not long before. The colossal statue of the striving soldier is badly damaged and the head lies broken on the ground. At one time it represented the advancement of the empire, but now represents its ruination.


The art of historical development: Thomas Cole’s Course of Empire

The fall of old empires and the rise of new ones became a topic of pressing cultural interest as the impact of political revolutions in late eighteenth-century Europe and the Americas became clear. The topic was of central importance to European historians exploring not only the economic and social development of their own countries, but using the encounters of European colonialists in the Americas with indigenous peoples and cultures to establish developmental or ‘stadial’ theories of history. These ideas take visual and material form in Thomas Cole’s ‘Course of Empire’, a cycle of paintings produced in New York between 1833-36, and the centerpiece of an exhibition, ‘Thomas Cole: Atlantic Crossings’, currently on display in the Metropolitan Museum of Art in New York, and transferring to London’s National Gallery in June.

Thomas Cole ‘The Savage State’, New-York Historical Society

Cole (1801-48) emerges from this show as an important figure in the transmission of European artistic developments to an emerging American artistic tradition, finding full form in the works of the Hudson Valley School. Cole, who was born in Lancashire but emigrated to the USA with his family in 1818, returned to Europe for training and to visit the classical sites of Italy, and transmitted his European contemporaries’ awareness of their classical heritage to landscape artists working in the USA.

However, Cole’s work also materialises the response of European thinkers to the temporal possibilities of the new world of the Americas, and the apparent encounter with the past that its landscapes and indigenous peoples offered. A 1728 poem by Bishop Berkeley (1685-1753), ‘Verses On the Prospect of Planting Arts and Learning in America’, captured both the hopes of economic migrants to America, like Cole’s family, as well as a view of historical progress. The title of Cole’s series may refer to the poem’s final stanza, in which Berkeley envisions the rise of a new empire based in America, or perhaps to one of many citations of its compelling phrases:

Westward the course of empire takes its way
The first four acts already past,
A fifth shall close the drama with the day
Time’s noblest offspring is the last.

Cole’s empire, however, takes a very different course from that of Berkeley, ending in ‘Desolation’ rather than nobility the most optimistic reading of the sequence would be to read them as a cyclical rather than linear account of human society, at odds with new developments in historiography but reflecting artistic and cultural interest in stories of decline and destruction, from versions such as Gibbon’s account of the fall of Rome to John Martin’s scenes of biblical destruction and Turner’s scenes of classical decline both of these artists clearly influenced Cole’s compositions and choice of subjects. Where the economic historians were interested in progress up to the present, and the growing role of international trade and commerce, the classical heritage of fallen empires was still of interest to artists combining new romantic sensibilities with increased awareness of ancient art through its ruined remains as, for example, the Parthenon marbles were displayed in London.

Cole proposed his planned series of pictures to New York businessman Luman Reed, describing his plan to illustrate the cycle of historical change through its impact on a particular landscape:

A series of pictures might be painted that should illustrate the History of a natural scene, as well as be an Epitome of Man—showing the natural changes of Landscape & those effected by man in his progress from Barbarism to Civilization, to Luxury, the Vicious state or state of destruction and to the state of Ruin & Desolation.

Cole’s notion of historical change draws in part on theories of social development proposed by eighteenth-century writers and historians, attempting on the one hand to construct models of human development, and on the other acknowledging the likelihood of decline. These conjectural models drew on empirical evidence, treating North America and its landscape and indigenous people as one source for understanding the early stages of human social development. Historians aimed to create an empirical form of historiography that showed the impact of material factors and of landscape on historical change. David Hume’s ‘On Commerce’ outlined a developmental model of human society, while Adam Smith in his Lectures on Jurisprudence saw hunting, shepherding and then agriculture as the three stages of historical development that preceded commerce, the final stage. The London version of the exhibition is subtitled ‘From Eden to Empire’, making Cole’s debt to stadial theory more clear, but as the full cycle of the ‘Course of Empire’ shows, Cole’s view of human development was more pessimistic than that of the stadial theorists.

The first two paintings in the Course of Empire series follow the developmental pattern of Scottish stadial theory. 'The Savage State’ hints at both the development of society, with its grouping of tiny huts or tents in the background, and at the potential for war, with the hunting scene in the foreground Tim Rood sees an allusion to ‘the tepee-shaped huts of American Indians’ in this setting (Rood 2010: 142). In New York the pictures are displayed as Cole intended, with these first two scenes to the left of the central image of empire at its height.

Thomas Cole ‘The Pastoral State’, New-York Historical Society

The Arcadian State’ shows a pastoral scene, with evidence of a developing society that is both classical and, with its central monument resembling Stonehenge, a nod to ancient Britain. In this stage of development, humans engage in a range of peaceful activities, including art, farming and herding. The temple and the boats hint at communal activity, with smoke rising from the temple as rites are celebrated.

Thomas Cole ‘The Consummation of Empire’, New-York Historical Society

Cole’s depiction of the height of empire, ‘La consommation de l'empire’, the central picture of the series and the largest of the five canvases, illustrates a clearly classical world. This enables him to evoke both grandeur, in the classical structures that now obscure the landscape, and the potential for decadence, in the figure of the returning victor crossing the bridge mounted on an elephant, and perhaps in the painting’s opulent palette, with its gold and pink tones. While Turner’s imagined Carthage is an inspiration, the British neo-classical architecture of Soane and Nash, which Cole would have seen on his return visits to Europe, may provide another example of the neo-classical rising empire, as the exhibition’s curators suggest.

Thomas Cole ‘Destruction’, New-York Historical Society

But while the historians saw a linear progress from hunting through pastoral society and agriculture to commerce, the artistic tradition saw the potential for decline and destruction, drawing on imagery from the classical past and its traditions of empires rising and falling. There is a journey beyond these stages between Eden and Empire. Cole departs from the stadial, developmental model for his final two pictures, in which the idea of the state recedes.

Thomas Cole, ‘Desolation’, New-York Historical Society

The final two pictures, ‘Destruction’ and ‘Desolation’ show first destruction, with war destroying the buildings of the consummate city the turbulent sky nods to that of Turner’s ‘Hannibal Crossing the Alps’, with its implied critique of Napoleonic expansionism. ‘Desolation’ marks the absence of human life from the cycle herons nest on the top of a collapsed column, as the ruined city reveals the landscape that underlay it. Is ‘Desolation’ a return to Eden, or does the absence of human life mark a final stage in a linear sequence?

Thomas Cole, ‘View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, after a Thunderstorm – the Oxbow’, 1836, Metropolitan Museum of Art, New York

While the Course of Empire shows a sequence of change across its five images, Cole’s most famous work, ‘View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, after a Thunderstorm – the Oxbow’, painted in 1836, demonstrates a multiple temporality within a single canvas. Again, this reflects responses to the situation of European colonisation of the Americas, in which settlers’ farms abutted wilderness. In this painting, the wild hill of the foreground provides a vantage point from which the farmed lowland of the river valley is viewed. Wilderness and domestication exemplify the ‘contemporaneity of the non-contemporaneous’. America represented both the past, in the perspective of the European settlers on the indigenous societies that they found, and the future, as home of the next empire it is in these landscape paintings, rather than the ‘Course of Empire’ itself, that Cole confirms Berkeley’s vision of the future possibilities of America.


The Course of Empire: Destruction - History

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The Course Of Empire Destruction 1836

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Thomas Cole and the End of American Empire

The great painter portrayed what should be obvious: one way or another, we are doomed to decline.

For a country considered to be the most powerful in human history, America sure has an obsession with decay and collapse. The post-apocalyptic zombie TV series The Walking Dead has been renewed for an 11th season. Just of a few of the many recent post-collapse video game titles include The Last of Us, NieR: Automata, Metro Exodus, Days Gone, Mutant Year Zero, and the highly anticipated Death Stranding, not to mention the Fallout la franchise. Dystopian novel series like The Hunger Games, The Maze Runner, et Divergent have for years been heavies in the young adult fiction genre.

Clearly, contemplating society’s collapse has become an undeniable part of the American—and perhaps Western—zeitgeist. Doubtless, there are myriad causes for this obsession. One, of course, is that every society and civilization prior to our own has collapsed. Some optimists such as Steven Pinker think ours will be different, but this goes against the track record. At some point, the United States and even the West as we know it will come to an end. Yet just as history has demonstrated this through the ages, it has also made clear that societal collapses don’t happen spontaneously. They’re instead a result of causal factors that, if properly understood, can possibly be averted.

Our founders were well aware of America’s finite nature. Their writings were rife with concern that the fledgling American Republic might someday go the same way as the Roman Republic—transforming into empire and decaying into collapse. Consequently, nearly all of America’s prominent early leaders were wary of militarism and opposed the creation of a standing army. It’s the same hesitancy that was shared by Hudson River School painter Thomas Cole, whose epic five-part masterpiece Le cours de l'empire could be considered the original American work of dystopian collapse art. In reference to it, Cole invoked Lord Byron’s rather fatalistic line: “There is the moral of all human tales ‘Tis but the same rehearsal of the past. First Freedom and then Glory—when that fails, Wealth, vice, corruption—barbarism at last. And History, with all her volumes vast, Hath but one page.”

Each picture in the series portrays a different angle of the same landscape. Cole thus illustrates the rise of a classical civilization from the primordial wilderness to the heights of power, only to collapse and recede. Cole was heavily influenced by the classically liberal Loco-Foco movement that was opposed to the concentration and abuse of power, and was a personal friend of the prominent Loco-Foco writer William Cullen Bryant.

Much like the United States, Cole’s civilization begins with The Savage State, in which humans equipped with primitive technology eke out an existence among a wild and untamed land. Next is The Arcadian or Pastoral State, in which humanity has begun to establish a more formalized and civilized life, mirroring America’s own development over centuries of colonization.

In the next scene, The Consummation of Empire, we witness the transformation of Cole’s idyll into a fully realized imperial society. A single primitive stone temple has been replaced with a vast and developed city, full of palatial marble buildings and ornate statues. A triumphant military parade crosses the bridge at the painting’s foreground. A developed harbor is brimming with mighty vessels, able to project the city’s power around the world.

America’s own global empire is unmatched in history. Ours is the most powerful military in the world, with hundreds of thousands of troops deployed from Germany to South Korea. No geopolitical detail is too small to warrant our meddling. Attacking and violating the sovereignty of other states without even a congressional declaration of war has become the accepted norm. And any deviation from this status quo is viewed as proof of collusion with a hostile foreign power.

Yet this empire has come at a hefty cost. Nearly 15,000 American soldiers and contractors have died in the ill-fated interventions in Iraq and Afghanistan, while hundreds of thousands have filed disability claims and tens of thousands of veterans have killed themselves. In 2017 alone, there were 6,000 suicides.

The Watson Institute’s Costs of War Project estimates that the federal government has spent or is obligated to spend $5.9 trillion on the wars in Iraq, Afghanistan, and Pakistan. Additionally, because nearly all of this spending has been financed through borrowing, it is estimated that interest payments on the debt will total over $8 trillion by the 2050s. When combined with the current $23 trillion in national debt and the over $122 trillion in unfunded federal liabilities, the figure defies human comprehension.

Even worse, militarism has undermined many of the key social foundations that have allowed America to become the powerful and prosperous nation that it is today. Perhaps no one has chronicled this decline better than sociologist Robert Nisbet in his book The Present Age. According to Nisbet, America’s militarism has enfeebled social values and weakened the mediating institutions of civil society, leaving individuals atomized and weak as the central government sucks up more and more authority.

While Cole does not provide the viewer with lists of casualties and financial ledgers, he does offer an ever so subtle window into the inevitable fracturing and collapse of his seemingly invincible state. In the bottom right corner of The Consummation of Empire, Cole includes two young boys, one clad in green and the other in red, tussling with one another, foreshadowing the societal rifts that have already begun to open.

Such rifts are easily identifiable in America today. Institutions vital to a healthy and functioning society—such as the family and churches—are in a sad state of decay. Social trust is collapsing across America, as fewer and fewer Americans trust the federal government, the media, and each other. A 2018 survey found that “America is now home to the least-trusting informed public of the 28 countries that the firm surveyed, right below South Africa.”

It cannot be denied that militarism has played a large role in the kabuki theater that is the current impeachment inquiry. Leaving aside whether or not Trump’s behavior was appropriate, the entire Ukraine incident stems from America’s never-ending attempt to govern the world. Had our leaders heeded George Washington’s advice to “steer clear of permanent alliances with any portion of the foreign world” and the resulting involvement in “frequent controversies, the causes of which are essentially foreign to our concerns,” America wouldn’t have had to worry about the effects of foreign meddling here at home. But that ship has long sailed.

Instead, our gargantuan intelligence and foreign policy establishments are playing a central role in the ongoing impeachment process, and in so doing, are dividing Americans even deeper. Our empire’s largesse made room for the imperial bureaucrats from the CIA, NSA, State Department, and National Security Council who are currently working to remove the president.

Before the 2016 election, a prominent conservative intellectual told me that, in the event Trump was elected president, the establishment would seek to remove him by any means necessary. Millions of Americans, too, believed that the Washington blob had it out for Trump from the start. The theatrics of the Russian collusion investigation and now the impeachment inquiry have only confirmed that.

Such mistrust is echoed on the left as well. In an off the record talk at a small gathering of conservative intellectuals opposed to America’s continued militarism, a former military officer and State Department official relayed that a Democratic senator had asked him in private whether he thought there would be a mutiny in the armed forces if Trump were convicted and resisted being removed from office

Such specters are terrifying to contemplate, yet an October 2019 poll by the Institute of Politics and Public Service at Georgetown University found “that the average voter believes the U.S. is two-thirds of the way to the edge of a civil war.”

In the fourth piece of Cole’s series, simply entitled Destruction, smoke blots out the sky as red and green-bannered soldiers battle each other amidst the burning city in civil war. In the bottom right corner, we see the children from the last scene, now old men, collapsed in a pool, the green-clad man mortally wounded, reclining upon the corpse of the man in red.

A pyrrhic victory if ever there was one.

Of course, the U.S. is unlikely to descend into outright civil war anytime soon. As the Mises Institute’s Jeff Deist recently pointed out, Americans are “materially comfortable, soft, addled, diabetic, and rapidly aging,” whereas “hot civil wars require lots of young men with nothing to lose who are not busy playing Fortnite.” Then again, were our lives of relative ease and comfort to be disrupted by an economic bust, a cyber-terror attack on our infrastructure, or a military disaster of some kind, who can say what would happen?

Societies don’t simply decay like so much rotten fruit. The decay is caused by the aggregate choices that they make over time. Fortunately, such choices can be unmade in the future. So America’s doom is not sealed, though it doesn’t appear likely that our vast legions will be returning home from the four corners of the world anytime soon. Nor is it likely that our leaders will be embracing the radical degree of federalism and decentralization necessary to disarm our increasing domestic hostility.

In the end, it is impossible to say how or when America’s end will manifest. Cole concludes his series with Desolation, which shows the once-proud city’s vacant and overgrown ruins. Most of our contemporary dystopian art pictures a similarly bleak future for America’s empire. Increasing numbers of people have begun to internalize the fact, however implicitly, that the United States is not immune from that which has led to the downfall of every other great power in history. Should Americans lay down our global empire, perhaps we might avoid arriving at this fate sooner than we must. But one way or another, our empire will eventually end.

Zachary Yost is a Young Voices Foreign Policy Fellow and a Pittsburgh-based freelance writer. Follow him on Twitter @ZacharyYost.


The Course of Empire, Destruction, 1836, by Thomas Cole | Fine Art Print

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Commentaires:

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